Repensar la leche: la ciencia aborda el problema de la leche

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Revisado por Arefa Cassoobhoy, MD, MPH el 14 de febrero de 2020

De los archivos de WebMD

Feb. 14 de enero de 2020: la leche de vaca es dulce, saciante y deliciosa, y años de comercialización la han vendido a los estadounidenses como un alimento «saludable». Los productos lácteos son ricos en calcio y proteínas, y se han recomendado durante mucho tiempo para ayudar a los niños a crecer y ayudar a niños y adultos a desarrollar y mantener huesos fuertes. ¿Pero la leche tiene que ser saludable?

Las últimas pautas dietéticas de EE. UU. recomiendan que casi todas las personas consuman tres porciones de productos lácteos por día.

Ahora, en una nueva revisión, Walter Willett, MD, DrPH, profesor de nutrición y epidemiología en Harvard TH Chan School of Public Health, y coautor, David Ludwig, MD, PhD, profesor de pediatría y nutrición en. Harvard, dice que la ciencia detrás de la dieta es escasa. Y dicen que consumir demasiada leche puede dañar nuestro organismo y el planeta.

Willett dijo: «Si vamos a dar algún consejo, debe basarse en pruebas sólidas». También repasó los riesgos y beneficios de beber leche. El diario Nueva Inglaterra de medicina.

«Creo que la base de la percepción del calcio es realmente incorrecta en los Estados Unidos», dice.

No es el único que se siente así.

Elizabeth Jacobs, PhD, es profesora de epidemiología, bioestadística y ciencias de la nutrición en la Facultad de Salud Pública Mel & Enid Zuckerman de la Universidad de Arizona en Tucson. Él y sus colegas revisaron recientemente la evidencia científica detrás de los productos lácteos y concluyeron que EE. UU. debería seguir el ejemplo de Canadá y eliminar los productos lácteos como grupo de alimentos. En cambio, recomendó colocar los productos lácteos en la categoría de proteínas, lo que los convertiría en una de las opciones que ayudaría a las personas a satisfacer sus necesidades de proteínas. Su trabajo se publica en Reseñas de comida.

Los dos documentos llegan en un momento en que se están revisando las pautas dietéticas de EE. UU. Un grupo de expertos emitirá un nuevo conjunto de pautas a fines de este año y, por primera vez, incluirá pautas para mujeres embarazadas y niños menores de dos años.

«No estamos diciendo que la leche sea peligrosa o dañina», dice Jacobs. «No importa cómo lo mires, los estadounidenses se están alejando de los productos lácteos. Así que adaptémonos a este cambio y demos a las personas acceso a alimentos saludables».

Willett también dijo que la producción lechera es dura para el medio ambiente. Si bien esto puede no haber sido tan importante hace 20 años, el cambio climático hace que sea importante considerarlo ahora. «Si va a tener un gran impacto ambiental, debemos analizar más de cerca lo que hemos proporcionado y ver qué podemos hacer para reducirlo», dice.

Evidencia limitada en contra de los beneficios para la salud de los productos lácteos

Aunque estamos bebiendo menos leche como bebida, todavía estamos comiendo más. Según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, la mayoría de los estadounidenses comieron y bebieron alrededor de un 9 % más de leche en 2018 que en 1975 per cápita. Los datos muestran que comemos más queso y yogur, pero bebemos menos leche. El consumo de leche se ha reducido en un 40 % desde 1975. Pero debido a que se necesita mucha leche para hacer productos como el queso y el yogur, el consumo de leche es escaso.

Las pautas dietéticas actuales para productos lácteos se basan en la idea de que necesitamos leche para ayudar a satisfacer nuestros requerimientos diarios de calcio.

Sin embargo, Willett dice que los hallazgos se basan en una pequeña cantidad de estudios, incluidos solo 155 hombres y mujeres. Y esos estudios fueron breves: siguieron a las personas durante dos o tres semanas. Los investigadores midieron la cantidad de calcio que comieron y bebieron, y la compararon con la cantidad que excretaron en sus heces y orina. La idea era determinar la cantidad de calcio en el cuerpo para mantener el cuerpo sano.

Para los adultos que están creciendo, la cantidad de calcio debe ser cero. Es decir, las personas emitirán la misma cantidad que comen o beben. Para los estadounidenses, que tienden a consumir más calcio que las personas de otros países, el estudio concluyó que 741 miligramos de calcio por día eran suficientes para una buena salud. En otros países, como Perú, donde la dieta suele ser baja en calcio y alta en leche, la cantidad necesaria para estar saludable era baja, alrededor de 200 miligramos. Willett dice que esto es consistente con la idea de que el cuerpo puede ajustar la cantidad de calcio que absorbe de los alimentos. Cuando las personas comen menos calcio, el cuerpo simplemente absorbe más para satisfacer sus necesidades.

También hacen referencia a un gran número de estudios de población que permiten conocer los hábitos alimentarios de las personas y su impacto en la salud. Este tipo de investigación ha demostrado consistentemente que en los países donde las personas consumen más leche, también tienen un mayor riesgo de fracturas.

Willett dijo: «Esto demuestra que algo anda mal».

Estos estudios no pueden probar que comer demasiada leche provoque fracturas de cadera, pero Willett cree que tiene sentido porque se sabe que comer leche en la infancia ayuda a crecer y alargar los huesos. El riesgo parece ser mayor para los hombres que beben mucha leche durante su infancia.

«Tal vez se deba a la mecánica involucrada. Si tienes huesos largos, se rompen más fácilmente que los huesos cortos», dice.

No todos están de acuerdo con los principios de este estudio. En una declaración escrita, el Consejo Nacional de Productos Lácteos, que representa a los productores de leche, dijo que el estudio no incluía «todas las pruebas» sobre los productos lácteos.

«La leche sigue siendo una parte importante de la dieta nutricional y proporciona alimentos sostenibles y esenciales para las personas, el planeta y las comunidades», dijo en una declaración escrita Gregory Miller, PhD, director de ciencia global del Consejo Nacional de Productos Lácteos.

Además de la salud ósea, la leche se ha citado como una ayuda para perder peso. La revisión no encontró evidencia para apoyar esto.

Las investigaciones muestran que la leche puede ayudar a controlar la presión arterial, pero solo si forma parte de una dieta saludable. Esto hace que sea difícil determinar si la leche o la leche contribuyeron a los beneficios.

Sus efectos sobre otros resultados de salud son mixtos. Willett dice que los estudios de observación han encontrado fuertes vínculos entre el consumo de lácteos y ciertos tipos de cáncer, como el cáncer de próstata. Una vez más, estos estudios no pueden probar que la leche provoque cáncer. No se encontró correlación entre la leche y la diabetes. Y no había conexión entre la vida y el consumo de leche.

En conjunto, la ciencia muestra que «la leche no es necesaria para una buena salud», dijo Marion Nestle, PhD, profesora jubilada de nutrición, educación nutricional y salud pública en la Universidad de Nueva York que no participó en el estudio.

«Esto me dice que la leche es un alimento como cualquier otra cosa, lo que significa que los resultados dependen de todo lo que la gente come o hace. Las personas a las que les gusta la leche pueden seguir tomándola. A quien no le guste, que no lo haga», dice. «Es solo comida».

Willett está de acuerdo. Dicen que si eres un joven que no sabe de lácteos, no te preocupes. Si no puede incluir nada de leche en su dieta, no es una mala idea tomar calcio adicional, pero no tome gotas: 500-600 miligramos al día deberían ser suficientes.

¿Qué pasa con los niños?

«Es un problema para los adultos, pero es mucho más difícil para los niños y tenemos muy pocos datos», dijo Willett.

Las necesidades de calcio de los niños son fáciles de determinar. Están creciendo, por lo que naturalmente querrán más. Pero se desconoce el papel de la leche para satisfacer sus necesidades de calcio.

Existe buena evidencia de que los niños que beben leche de vaca crecen más rápido que los que no lo hacen.

No se sabe bien cómo la leche promueve el crecimiento. Pero los autores del estudio dicen que es más probable que las vacas queden preñadas bajo presión, lo que aumenta las hormonas como el estrógeno y la progesterona. Las vacas también han sido criadas para producir más de otra hormona, llamada factor de crecimiento similar a la insulina, que aumenta la producción de leche, pero estas hormonas también pueden promover el crecimiento en humanos.

También existe la preocupación de que las hormonas de la leche puedan causar cáncer más adelante en la vida, pero la evidencia de esto es a menudo tenue.

Los bebés necesitan calcio para desarrollar huesos fuertes, dice Willett, pero la investigación no muestra que agregar más leche haga la diferencia.

Un estudio, por ejemplo, asignó al azar a 240 niños, de 8 a 15 años, que no consumían suficiente calcio en sus dietas, a un plan de dieta con tres calorías diarias de leche, o continuar con su dieta normal. Después de 18 meses, el estudio no encontró diferencias entre los niños que tenían más leche y los que no.

Willett también señala que mientras EE. UU. recomienda que los niños de entre 4 y 8 años obtengan 1000 miligramos de calcio en su dieta, el Reino Unido recomienda aproximadamente la mitad de esa cantidad, de 450 a 550 miligramos al día.

Eso no debería provenir de la leche, dice. Otros alimentos como la col rizada, el brócoli, el tofu, las nueces y los frijoles tienen un propósito. Un punto importante, dice, es que si hay leche en la mesa de su casa, asegúrese de que sus hijos reciban vitamina D, incluso si es un suplemento.

Jean Welsh, PhD, quien investiga la nutrición como profesora asistente de pediatría en la Universidad de Emory, elogió a los revisores por hacer preguntas importantes sobre la leche. Pero instó a la cautela a la hora de retirar la leche de las mesas de los niños.

«Lo que me asusta cada vez que hablamos de las cosas importantes en nuestra dieta es si fomentamos el cambio, ¿qué lo reemplazará?». dijo Welsh, quien se negó a comentar.

«Los autores de este estudio dijeron que cuando tienes una buena dieta, no necesitas leche. Pues sí”, dice Welsh. No es que estemos comiendo bien.

En general, la mayoría de los niños probablemente no obtienen suficiente brócoli, col rizada u otras fuentes de calcio en su dieta para satisfacer todas sus necesidades, dice ella.

La leche es mejor que las bebidas azucaradas, dice, especialmente para los niños.

Welsh probó recientemente varios tipos de leche convencional y orgánica para pesticidas, antibióticos y hormonas. Aunque a veces se encuentran pesticidas y antibióticos en muestras de leche de cultivo convencional, no se encontró ninguno en muestras de leche orgánica. Los niveles de hormonas también fueron más altos en las muestras de cultivo convencional, en comparación con las muestras orgánicas.

Él dice que si la leche orgánica es demasiado cara, los padres no deben preocuparse. La leche sigue siendo buena para los bebés. Especialmente si son comedores quisquillosos.

«Si bien beber leche orgánica tiene beneficios porque no contiene químicos que se usan a menudo para producir leche, no tenemos evidencia de que esto marque una diferencia en la salud de los niños», dice Welsh. «Lo que sí sabemos es que la leche, orgánica o no, es una fuente disponible de nutrientes que se necesitan en las dietas de los niños».

Efectos biológicos de la leche

Incluso si ha amado la leche durante mucho tiempo, hay razones para reconsiderarlo, a saber, el clima cambiante. Willett dice que considerando las diferentes fuentes de proteína, el valor de la leche para el medio ambiente es probablemente de cinco a 10 veces mayor que el de las fuentes de proteína de origen vegetal. Las granjas lecheras consumen mucha agua. Pueden contribuir a la contaminación del agua. Los rebaños lecheros grandes pueden confiar en los antibióticos para mantener sus rebaños saludables, evitando que las personas se enfermen. Agregó que reducir la producción de leche haría una «contribución significativa» para cumplir con los objetivos de emisiones de gases de efecto invernadero.

Algunos productos lácteos tienen sus propios problemas ambientales. Por ejemplo, las almendras son un cultivo intensivo en agua.

Miller, del Consejo Nacional de Productos Lácteos, dice que los productores de leche están tratando de hacer que sus operaciones sean más ecológicas.

«La leche de EE. UU. representa solo alrededor del 2 % de las emisiones de gases de efecto invernadero de EE. % menos de estiércol que en 2007”, dice.

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